IQ

Talkshow-presentator Conan O’Brien

Sinds 1993 is Conan O’Brien de gastheer van de NBC-talkshow Late Night. Geprogrammeerd na de populaire Tonight Show met Jay Leno heeft O’Brien (34) in vier jaar tijd een heel eigen kijkerspubliek opgebouwd. Behalve gasten vormen satirische sketches en grappige filmpjes een vast bestanddeel van de show. Eind vorig jaar was O’Brien in ons land tijdens een Europees bliksembezoek. 

door Kel Koenen

Conan O'Brien - coolthinking.nl

‘Wat wij doen is heel onschuldig. De satire is zo vergezocht dat er geen aanstoot aan kan worden genomen’

IQ Maak je iedere werkdag een nieuwe Late Night-show?

CB Bijna. We maken 44 weken per jaar iedere werkdag een programma. De resterende acht weken herhalen we dan de beste shows. Het is te duur om 52 weken per jaar iedere dag een nieuw programma te maken, onder meer  vanwege studiohuur.

IQ Vinden de kijkers dat niet erg?

CB De meesten hebben het niet eens door. Het is ‘s avonds laat, ze hangen slaperig op de bank en zien me grapjes maken, maar registreren het niet helemaal.

IQ Je maakt soms best groffe grappen over beroemdheden, zoals bijvoorbeeld over Michael Jackson. Krijg je wel eens een reactie?

CB Niet van Jackson, in ieder geval. Die is niet helemaal van deze aarde, maar wel van anderen. Clinton heeft me eens een briefje gestuurd om te zeggen dat hij het programma erg leuk vindt. En dat terwijl we hem af en toe tamelijk op de hak nemen.

IQ Maar nemen ze wel eens aanstoot aan de satire?

CB Wat wij doen is heel onschuldig. De satire is zo vergezocht dat er geen aanstoot aan kan worden genomen. Late Night with Conan O’Brien is zó onschuldig, het is bijna een kinderprogramma.

IQ Maak je over alles grappen of leg je jezelf beperkingen op?

CB Absoluut. We maken bijvoorbeeld nooit grapjes over Chelsea, de dochter van Clinton. Dat heeft alles te maken met goede smaak. Zij is jong en heeft er niet om gevraagd om in de belangstelling te staan. Zij kan er niets aan doen dat haar pa aan het hoofd staat van de VS.

IQ Heb je wel eens spijt gehad van bepaalde grappen?

CB Er zijn sketches geweest die achteraf bezien helemaal niet leuk waren, of getuigden van een hele slechte smaak. Dan roerde het studiopubliek zich ook flink. Vergeleken met Europeanen lopen de Amerikanen veel meer te koop met hun hele moraliteit. Er kan ook minder op televisie.

IQ Wat is belangrijker: een goede reactie van het studiopubliek of de kijkcijfers?

CB Ik vertrouw de kijkcijfers niet. In de VS zijn televisiepersoonlijkheden wantrouwig als hun kijkcijfers laag zijn en ze vertrouwen de cijfers volledig als ze hoog zijn. Ik vertrouw ze gewoon niet, en voor mijn programma zijn ze al een tijd heel hoog. Ik kijk er nooit naar om de inhoud van een programma te bepalen.

IQ Er is geen direct verband tussen je studiogasten en de kijkcijfers?

CB Nee, nee, nee. Als je het publiek zo duidelijk achterna zit, is hun eerste instinct om weg te hollen. Ik wil niet wanhopig lijken, alleen maar om kijkers te trekken. Ik weet niet of NBC het hier met me eens is, maar het is niet mijn taak om hoge kijkcijfers te halen. Ik wil gewoon een leuk programma maken en hebben we hoge cijfers is dat een aardige bijverdienste. Zouden de kijkcijfers slecht zijn, word ik zowieso van de buis gehaald. Een goed programma maken, is voor mij veel belangrijker.

IQ Waarom ben je eigenlijk ooit ingehuurd door NBC als het niet om de kijkcijfers gaat?

CB Dat van die kijkcijfers is mijn mening, NBC is waarschijnlijk wel degelijk geïnteresseerd in de hoge cijfers. Mijn programma is direct na de Tonight Show met Jay Leno en ik trek een heel ander publiek.

IQ Wat is het verschil tussen Jay Leno en jezelf?

CB Zijn achtergrond is heel duidelijk stand-up comedy en dat heb ik nooit gedaan. Ik heb altijd aan improvisatie-toneel gedaan, ben getraind om met een groepje iets grappigs te creeëren. Als presentator wil en hoef ik niet altijd de leukste zijn. Ik wil gasten ook de mogelijkheid geven om grappig te zijn.

IQ Krijg je alle gasten die wil hebben?

CB Nee, echte supersterren zijn moeilijk te krijgen. Misschien durven ze ook niet, we hebben toch een beetje het stigma van een rebellenclubje. Hoewel die cultstatus goed is geweest voor het programma. Het afgelopen jaar is daar wel verandering in gekomen, met gasten als Elton John of Sylvester Stallone. Toch zal dit programma altijd anders blijven.

IQ Wat wil jij nog ooit doen? Jay Leno opvolgen?

CB Ik weet het niet. Mijn voorganger hier was David Letterman, maar die wilde na tien jaar een meer mainstream-show maken. Toen werd Jay Leno de opvolger van Johnny Carson, die dertig jaar de Tonight Show heeft gepresenteerd. Letterman stapte over naar CBS en kon daar zijn eigen  mainstream-talkshow doen. Weet je, ik heb die behoefte helemaal nog niet. Kan ooit wel komen, maar ik voel me hier heel lekker bij.

Late Night with Conan O’Brien is iedere werkdag te zien op NBC Europe

“IQ

Dit artikel verscheen eerder in IQ 01 – februari 1998